De gemeente Vaals is gelegen in het zuidoosten van Limburg. Het is een verzameling van diverse dorpen die onder één gemeente vallen. Deze gemeente staat ook wel bekend als Vaalzer. Onder de gemeente Vaals vallen de postcodes 6290 tot 6295.

Met een oppervlakte van 23,87 km² is Vaals een van de kleinere gemeenten van de provincie Limburg. Toch heeft het meer dan 9.000 inwoners. Vaals heeft een gemiddelde economie, waarbij het gemiddelde inkomen op €29.100 per huishouden ligt. Tegenover een WOZ-waarde van €143.000 is dit per huishouden een redelijk inkomen.

Vaals staat vooral bekend om de Vaalserberg, dit is waar het bekende Drielandenpunt van Nederland, België en Duitsland zich bevindt. Dit is daarbij ook het hoogste punt van Nederland, want dit punt ligt op maar liefst 322,4 meter NAP. Wat betreft tijdzone valt Vaals simpelweg onder de Nederlandse tijd, en dat houdt in dat het een +1 status heeft op de wereldmap in vergelijking met de stad Londen.

De dorpen van Vaals

In totaal is Vaals opgebouwd uit 12 verschillende dorpen, welke dus een totaal aantal inwoners van meer dan 9.000 hebben. De individuele gemeenten zijn Vaals, Vijlen, Lemiers, Holset, Camerig, Cottessen, Harles, Mamelis, Melleschet, Raren, Rott en Wolfhaag. Doordat de gemeente Vaals net naast de Duitse grens ligt, spreekt een groot deel van deze gemeente de taal Duits. De algemene voertaal is toch nog steeds Nederlands, waar ongeveer 74% van de inwoners deze nationaliteit ook heeft.

De laatste jaren is het gebied langzaam leeggelopen met Nederlanders en zijn er meer mensen met de Duitse nationaliteit bijgekomen. Dit heeft vooral te maken met generaties die richting de grote steden zijn vertrokken, zoals Maastricht en Venlo, of inmiddels bijvoorbeeld in de Randstad wonen. Dit heeft er onder andere toe geleid dat een deel van de dorpen in Vaals inmiddels minder dan 200 inwoners heeft, waarbij dit inwonersaantal ook nog steeds ieder jaar verder afloopt.

De natuur tussen deze dorpen wordt vooral benut als toeristische attractie. Het gebied kent een groot aantal bosrijke omgevingen, waar men wandelingen kan maken en echt kennis leert maken met de unieke natuur die de omgeving te bieden heeft.

Unieke bezoekers in Vaals

Gedurende de laatste honderd jaar heeft Vaals talloze bekende bezoekers gehad, welke inmiddels over het algemeen niet woonachtig zijn in deze regio. Het waren passanten die hier voor één of meerdere dagen verbleven, en genoten van de unieke locatie die Vaals te bieden heeft.

Enkele bekende bezoekers

Napoleon Bonaparte, die samen met zijn vrouw Joséphine de Beauharnais Vaals bezocht in 1803. Hij verbleef hier een nacht bij een familie van adel, tijdens een simpel bezoek aan het dorp. Er is verder niets bekend over de reden dat Napoleon hiervoor samen met zijn vrouw is uitgenodigd, maar het feit dat hij de regio met zijn vrouw bezocht doet vermoeden dat het hier niet ging om het smeden van plannen om de oorlog met Europa aan te gaan.

Een andere bekende bezoeker was Tsaar Peter de Grote van Rusland. Deze bezocht, net als Napoleon, de familie Von Clermont. Uit historische geschriften is niet helemaal duidelijk wat de reden was voor deze Russische Tsaar om dit gebied te bezoeken, maar uit diverse vermoedens lijkt het erop dat de Tsaar simpelweg een bezoek bracht aan deze familie.

Von Clermont is, zelfs vandaag nog, een grote invloed op dit gebied. Deze familie stond in de 16e en 17e eeuw bekend als een van de bekendste kledingmakers van Europa. En zij hadden hierbij klanten die in heel Europa waren gevestigd. Dit resulteerde er al snel in dat mensen zoals Napoleon en Tsaar Peter de Grote een bezoek brachten aan deze regio. Beiden waren hoogstwaarschijnlijk klant bij de familie Von Clermont, waardoor het voor hen een uniek bezoek zou zijn waar zij een kijkje in de keuken van deze bekende familie zouden krijgen.

De geschiedenis van Vaals

Vaals kent een unieke geschiedenis, waarbij de regio onder meerdere landen viel. Dit begon allemaal in 1815 waar Vaals tijdens het Congres in Wenen benoemd werd tot een onderdeel van Nederland. Zij moesten vanaf dat moment dus de Hollandse vlag dragen en het Hollands als algemene spreektaal hanteren.

In 1830 werd er via een onafhankelijkheidsverklaring vanuit België een nieuw land aan de regio geplakt. Tot en met 1839 viel de gemeente namelijk onder de Belgische vlag, waarna het weer onder de Hollandse vlag viel. Het jaar erna werd een groot deel van het werk in Vaals stilgelegd, waardoor de regio een bekende toeristische attractie werd. Dit had vooral te maken met het feit dat mensen vanuit Aken de grens over gingen en een bezoek brachten aan deze regio. Doordat de grenzen destijds nog simpelweg lijntjes op de map waren, en er dus geen douane of bewaking langs de grens stond, was iedereen in die tijd vrij om zomaar vanuit Duitsland de grens over te steken en een bezoek te brengen aan Vaals. Dit leidde er uiteindelijk toe dat Vaals bekend werd als ‘Het paradijs van Aken’

Vaals kende vanaf deze periode een groot aantal casino’s, welke aantrekkelijk werden bevonden door een groot deel van de inwoners van steden ten oosten van Vaals. Vandaag de dag staat de omgeving nog steeds bekend om deze unieke historie. Uit diverse historische documenten blijkt dat Vaals rond dat moment een van de grootste casinosteden van Europa was, en dat het vandaag de dag vergeleken kan worden met Monte Carlo.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog heeft Vaals echter een slechte achterstand behaald, waarbij inwoners in totale isolement moesten leven. Dit heeft er onder andere toe geleid dat de bekende casino’s werden gesloten en dat de economie van deze regio flink achteruitging. Vandaag de dag zien we dan ook weinig terug van de unieke casino’s die deze regio een unieke regio hebben gemaakt, en is Vaals niet langer de Monte Carlo van Nederland die het in het verleden wel is geweest.